El atlas más completo del universo

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La NASA dio a conocer un nuevo catálogo del cielo infrarrojo íntegro que muestra más de 500 millones de estrellas, galaxias y otros objetos. El atlas fue realizado con imágenes capturadas por el telescopio espacial WISE (Explorador de Gran Campo Infrarrojo, por sus siglas en inglés).

“WISE entrega el fruto de 14 años de esfuerzo de la comunidad astronómica”, declaró Edward Wright, principal investigador de WISE en la Universidad de California, en Los Ángeles, quien comenzó a trabajar en la misión con otros miembros del equipo en 1998. Las exposiciones individuales de WISE han sido combinadas en un atlas de más de 18 mil imágenes que cubren el cielo y un catálogo que enumera las propiedades infrarrojas de más de 560 millones de objetos individuales encontrados en las imágenes.

La mayoría de los objetos son estrellas y galaxias, con cifras aproximadamente iguales de cada una de ellas. Muchas de ellas jamás han sido vistas antes. Los astrónomos buscaron estas estrellas fallidas, llamadas “enanas Y”, durante más de una década. Debido a que se han estado enfriando desde su formación, no brillan en la luz visible y no podían ser avistadas hasta que WISE trazó el mapa celestial con su visión infrarroja.

WISE también realizó un sondeo de asteroides cercanos a la Tierra, y encontró que hay significativamente menos objetos de tamaño mediano de lo que se creía anteriormente. También determinó que la NASA ha encontrado más del 90 por ciento de los asteroides más grandes cercanos a la Tierra.

WISE encontró de forma inesperada, el primer asteroide “Troyano” conocido que comparte la misma trayectoria orbital alrededor del Sol que la Tierra. Otra de las imágenes dadas a conocer muestra una sorprendente vista de un “eco” de luz infrarroja en torno a una estrella que estalló. El eco quedó grabado en las nubes de gas y polvo cuando el destello de luz de la explosión supernova calentó las nubes circundantes.

Por lo menos 100 estudios de los resultados del sondeo de WISE ya han sido publicados. Se esperan más descubrimientos ahora que los astrónomos tienen acceso a todo el cielo como fue visto por el vehículo espacial.

WISE fue lanzado el 14 de diciembre del 2009, y trazó el mapa del firmamento completo, en el 2010, con una sensibilidad mucho mejor que sus predecesores. Recolectó más de 2.7 millones de imágenes tomadas a cuatro longitudes de onda infrarroja de luz, capturando todo desde asteroides cercanos hasta galaxias distantes. Desde entonces, el equipo ha estado procesando más de 15 billones de bytes de datos recuperados. Una publicación preliminar de los datos de WISE, cubriendo la primera mitad del cielo sondeado se llevó a cabo en abril.

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